Свободный полет издавна будоражил воображение людей. Философы даже придумывали множество теорий, в которых пытались объяснить, каким же образом птицы держатся в воздухе, когда не машут крыльями?

Какая сила помогает орлам плавно скользить? Что дает им возможность не только скользить вниз, но и подниматься вверх, набирая высоту над холмами? Хотя большинство теорий не выдержали испытания времени, интерес не пропадал. И подталкивал практиков к экспериментам. Первым, кому удалось воплотить парящий полет в жизнь, был инженер из Германии Отто Лилиенталь. Присматриваясь к тому, как летают крупные птицы, он создал свою теорию. И на ее основе построил в 1891 году первый в истории планер. Он представлял собой пару крыльев из ивовых прутьев, которые изобретатель обтянул прочной тканью.

Система управления полетом была проста. Пилот, изначально занявший место в точке равновесия в центре тяжести крыла, переносил вес своего тела в стороны или вперед, управляя направлением и высотой полета. Сегодня такой тип планера называется балансирным.

Отто с чисто немецкой педантичностью и основательностью подошел к освоению своего изобретения. Он начал с бега по наклонным спускам, прыжков с невысоких насыпей, пытался научиться отрываться от земли и скользить на вновь обретенных крыльях, конспектируя свои опыты. И постепенно его прыжки начали превращаться в настоящие полеты. За пять лет испытаний своих моделей, с 1891 до 1896 год, он выполнил более 2000 полетов. Но несовершенство конструкции и управления сказалось трагичным образом — во время очередного полета в августе 1896 года отважный исследователь получил травму позвоночника и погиб.

Записи Лилиенталя стали настоящим пособием для его последователей, которые сумели внести в конструкцию планера ряд усовершенствований. Например, были придуманы рули для управления полетом — продольного (руль высоты) и поперечного (при помощи механизма изгиба крыльев).

Первые опыты воздухоплавания в России связаны с именами теоретика воздухоплавания профессора Н.Е. Жуковского (который разрабатывал теорию полета), и практика — К.К. Арцеулова (1891-1980 гг), выдающегося летчика и планериста. Свой первый полет Арцеулов совершил в 1907 году, построив балансирный планер, правда, не очень удачный. Совершенствуя планеры собственной конструкции, он сумел создать удачные модели в 1912-13 годах, однако начало первой мировой войны затормозило конструирование планеров. По окончании войны возобновилась как исследовательская теоретическая работа, так практические полеты. И планеры снова обратили на себя внимание как профессионалов, так и широких кругов любителей.

Сразу в нескольких странах произошел настоящий прорыв в области планеростроения и полетов. Новые конструкции позволяли не только летать вниз с высоких стартовых точек, но и набирать высоту в восходящих воздушных потоках, долго парить в небе и выполнять перелеты на большие расстояния.

В частности, в СССР первое общество планеристов было организовано в Москве. Группа военлетов в 1921 году организовала свой кружок под названием «Парящий полет». Затем, в 1923, было создано ОДВФ (Общество друзей Воздушного Флота), которое впоследствии превратилось в Авиахим, а затем в Осоавиахим (Общество Содействия Авиационной и Химичской промышленности). В 1951 году на основе этой организации был создан ДОСААФ. Главной заслугой ОДВФ стала пропаганда всех видов авиации, самым популярным среди которых в те годы был планеризм.

Первые Всесоюзные соревнования планеристов прошли в том же 1923 году вблизи Феодоссии, в Крыму. Хотя сегодня достижения, показанные на том первом слете, не особенно впечатляют, они заложили основу дальнейшего развития отрасли, а для того времени результаты были неплохими даже на мировом уровне. Например, рекорд по длительности полета составил 1 час 2 минуты. Планеризмом заинтересовались не только в столице, но и по всей стране. И уже в следующем, 1924 году, в соревнованиях участвовали спортсмены из 21 города СССР.

Росло мастерство участников, и совершенствовались результаты. В 1925 году рекордная длительность полета составила 9 часов 35 минут, в 1927 — 10 часов 22 минуты. Следующий рекорд длительности полета был установлен в 1932 году. Головин продержался в воздухе 14 часов 18 минут, в 1934 Н. Симонов парил уже 35 часов. Росли и рекорды дальности. В 1937 году планер ГН-7 под управлением В. Расторгуева пролетел 652 км, а в 1939 году рекорд дальности побил планер «Рот-Фронт» под управлением О. Клепикова — 749 км.

Большое значение школа планеризма имела в воспитании будущих конструкторов самолетов. В этих кружках приобщились к небу, летая и рассчитывая конструкции машин О.К. Антонов, А.С. Яковлев и будущий главный конструктор советской космической программы С.П. Королев.

К сожалению, с началом Великой Отечественной развитие планеризма, как спорта, в СССР приостановилось. Планеристы массово перешли на боевые машины, которые были нужнее стране. Но нельзя сказать, что про планеры забыли. Умение бесшумно и быстро доставлять в нужную точку грузы часто использовалось в боевых условиях. К примеру, грузовые планеры доставляли оружие и припасы в тыл немецких войск, снабжая партизанские отряды. Переправлялись при помощи планеров медикаменты, боеприпасы, радиостанции, срочные приказы командования. Во время войны в СССР разрабатывались и серийно строились десантные планеры — конструкции Антонова (семиместные), Грибовского (одиннадцатиместные), Колесникова и Цыбина (на двадцать мест). Первым перелет в тыл противника на грузовом планере совершил С. Анохин в 1942 году. Он доставил в Брянские леса грузы для партизанских отрядов. Крупная операция с участием «планерных поездов» проводилась на Белорусском фронте, когда к месту сосредоточения партизанских соединений были отправлены грузы и военные специалисты.

В ходе боевой операции в тыл врага было переброшено около 300 человек и около 200 тонн груза. Партизаны получили обученных командиров, специалистов по местной войне, радистов для связи с большой землей, а также медикаменты и боеприпасы. Использовались на войне планеры и для срочной доставки грузов на передовую. Например, специальные воинские подразделения были доставлены под Сталинград и на форсирование Днепра.

Любительский планеризм после войны пришлось возрождать буквально заново, так как вся сеть кружков и школ была разрушена. Первые всесоюзные соревнования прошли только в 1950 году. И хотя для дальнейшего развития спорта потребовалось приложить много усилий для оснащения школ и секций, результат был достигнут. Об этом свидетельствуют десятки рекордов, установленных советскими планеристами.